Curiosity descubre evidencia de una posible corteza continental en Marte

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Clast ígnea llamada Harrison incrustado en una roca en el cráter Gale, Marte, Muestra cristales alargados de feldespato de tonos claros.
Clast ígneo llamado Harrison incrustado en una roca en el cráter Gale, Marte, Muestra cristales alargados de feldespato de tonos claros. Crédito: NASA

El instrumento láser ChemCam del rover Curiosity de la NASA ha dirigido su haz sobre algunas rocas de inusuales colores en Marte, y los resultados son sorprendentemente similares a las rocas graníticas de la corteza continental de la Tierra. Este es el primer descubrimiento de una posible ‘corteza continental’ en Marte.

“A lo largo de la trayectoria del rover hemos visto algunas rocas hermosas con grandes cristales, brillantes, bastante inesperadas en Marte”, dijo Roger Wiens, del Laboratorio Nacional de Los Alamos, científico principal en el instrumento ChemCam. “Como regla general, los cristales de color claro son de menor densidad, y estos son abundantes en las rocas ígneas que forman los continentes de la Tierra.”

En lo alto de su mástil, la ChemCam es el más poderoso láser jamás disparado fuera de la Tierra. (Foto: NASA)
En lo alto de su mástil, la ChemCam es el más poderoso láser jamás disparado fuera de la Tierra. (Foto: NASA)

 

Marte ha sido visto como un planeta casi en su totalidad de basalto, con rocas ígneas que son oscuras y relativamente densa, similar a los que forman la corteza oceánica de la Tierra, Wiens señaló. Sin embargo, el cráter Gale, donde aterrizó el rover Curiosity, contiene fragmentos de muy antiguas rocas ígneas (alrededor de 4000 millones años de edad) que son claramente de color claro, que fueron analizados por el instrumento ChemCam.

Científicos franceses y estadounidenses observaron las imágenes y los resultados químicos de 22 de estos fragmentos de roca. Se determinó que estas rocas pálidas son ricas en feldespato, posiblemente con algo de cuarzo, y son inesperadamente similares a las existentes en la corteza continental granítica de la Tierra. De acuerdo con el primer autor del artículo, Violaine Sautter, estos componentes de la corteza de Marte primitivo tienen un gran parecido a un tipo de roca terrestre conocido por los geólogos como TTG (Tonalite-trondhjemita-Granodiorita), rocas que predominaban en la corteza continental terrestre en la era Arcaica (Hace más de 2.5 mil millones de años).

El láser incorporado en el rover Curiosity puede crear pequeñas explosiones en la roca para ser examinadas utilizando la espectroscopia de ruptura inducida por láser.
El láser incorporado en el rover Curiosity puede crear pequeñas explosiones en la roca para ser examinadas utilizando la espectroscopia de ruptura inducida por láser. Crédito: NASA

 

Los resultados fueron publicados esta semana en la revista Nature Geoscience , ” in situ evidencia de la corteza continental en el Marte primitivo.”

El Cráter Gale, con una edad aproximada de 3600 millones años posee algunas rocas de mayor edad, y se ha convertido en una “ventana” hacia la corteza primitiva del planeta rojo. Algunas de estas rocas se encontraban esparcidas a lo largo de la trayectoria del vehículo, y anteriormente no pudieron ser observadas por otros medios, como por satélites en órbita.

Más información sobre la ChemCam en este enlace.

 

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